Quand le bourbon s'urbanise

On l'a vu dans l'article « Le bourbon, emblème du Kentucky », les Américains, et plus particulièrement les natifs du Kentucky, sont fous de bourbon, un alcool à base de maïs fermenté et d'eau pure, conservé dans des fûts en chêne.

Après un petit tour sur les traces du bourbon au Kentucky via les plus fameuses distilleries, visite de Louisville et Lexington, les "capitales" du bourbon.

Louisville, capitale du bourbon

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Louisville, qui doit son nom à Louis XVI, est devenue le siège de nombreuses distilleries depuis qu’Evan Williams y a produit son premier whiskey en 1780. Les années précédant le Prohibition, une section de Main Street était connue sous le sobriquet de « Whiskey Row ». Il faut dire qu’on y dénombrait au moins une cinquantaine de distilleries en activité...

Depuis longtemps le bourbon a obtenu à nouveau droit de cité, et il est même mis à toutes les sauces pour conforter sa respectabilité comme produit de terroir. Les "meilleurs bars de bourbon du monde" servent tous au moins 50 sortes de bourbon et organisent au moins une fois par mois un événement lié au bourbon. De nombreux restaurants servent même des plats à base de bourbon. Pancakes au mint julep, saumon fumé au bois de tonneau de bourbon, milkshake au bourbon… : dans le bourbon tout est bon !

Les bonnes adresses

On a adoré s’accouder au bar du Brown Hotel, un vrai décor de film noir des années trente, ou à celui du Seelbach, un autre hôtel qui depuis 1905, héberge gangsters, politiciens et célébrités (quelquefois les mêmes…) Listé au National Register of Historic Places, on dit qu’il inspira F. Scott Fitzgerald pour Gatsby le Magnifique. Nous n’avons pas eu le temps d’explorer Baxter Station dont les origines remontent à 1892, sous le nom de Stottman’s Tavern.

Partout les barmen sont d’une patience infinie et très pédagogues, prêts à vous narrer par le menu (c’est mieux de manger un peu…), les nuances de goût et la science de la dégustation.

Crédenciale et applications smartphone

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On peut récupérer un passeport de la Urban Bourbon Trail au Visitors Center ou au premier stop labellisé.

Pour les plus geeks, il existe une version électronique avec une application accessible par iPhone ou Android.

N’oubliez pas de faire valider votre passeport à chaque stop (ce qui suppose d’y consommer…) Si vous atteignez au moins six visites (vous ne devriez pas avoir de mal car la Trail comporte presque une trentaine de membres…), vous obtenez le titre envié de Citoyen du Bourbon Country. Vous seront remis un t-shirt estampillé Urban Bourbon Trailblazer et un certificat officiel prouvant votre rang aux yeux du monde

Lexington et son quartier des distilleries

Tout un quartier baptisé le Distillery District, recyclant des bâtiments industriels, des entrepôts en brique sur Manchester Street, là même où se trouvait la première distillerie de la région, l’Ashland Distillery, est en train de devenir le quartier branché de la paisible Lexington.

Musique live et concerts sont donnés au Buster’s Billiards & Backroom. La Barrel House Distilling Company, une distillerie artisanale (ici on dit boutique ça fait chic…) surfe sur l’héritage local en élevant son propre bourbon mais aussi du rhum et de la vodka, il en faut pour tous les goûts...

Et pour la bière, celle de l’Alltech Brewing Company, une brasserie connue pour ses bières Kentucky Ale et Kentucky Bourbon Barrel Ale, et qui produit aussi le Town Branch Bourbon, n’est pas mal non plus.

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Cocktails au bourbon

Collins, Egg Nogg, Presbyterian, Chicago Derby, Manhattan… longue est la liste des cocktails ayant du bourbon comme ingrédient. Nous en proposons deux, particulièrement représentatifs à ceux qui n’auraient pas envie de le boire sec, idéal pour savourer tous ses arômes, ou juste on the rocks.

L’Old Fashioned

L’Old Fashioned fut créé en 1880 au Pendennis Club, un club pour hommes de Louisville encore en activité. L’histoire raconte qu’un invité avait commandé un cocktail, prévenant le barman qu’il n’aimait pas le bourbon. Mais au pays du bourbon, c’était un crève-cœur pour l’homme de l’art qui concocta un breuvage à sa façon et que le buveur adora…

Le cocktail fut popularisé par un membre éminent du club qui l’introduisit au Waldorf Astoria de New York. Cocktail favori du président Truman et de son épouse, il connaît un regain de notoriété grâce à Don Draper, le héros de la série Mad Men qui le consomme à haute dose…

Dans un verre à mélange, écraser un morceau de sucre imbibé d’angostura avec un zeste d’orange dans le fond d’un verre jusqu’à dissolution complète du sucre. Remplir de glace, ajouter le bourbon et compléter avec l’eau gazeuse. Servir dans un verre de type old fashioned (le cocktail lui a donné son nom) et décorer avec une demi-tranche d’orange et deux cerises au marasquin.

Le Mint Julep

Symbole de l’art de vivre traditionnel sudiste, ce cocktail devrait son nom aux Mint Springs, un site du Vicksburg National Military Park au Mississippi où, pour la première fois, quelqu’un eut l’idée de tremper de la menthe fraîche dans un doigt de bourbon.

Son succès fut définitif lorsqu’il fut introduit au bar Round Robin de l'hôtel Willard de Washington par Henry Clay, un sénateur du Kentucky qui s’y connaissait en politique… C’est aussi la boisson officielle du Kentucky Derby qui en sert des hectolitres à cette occasion.

Versez le bourbon, avec un peu de sucre ou un trait de sirop de sucre de canne, sur un lit de feuilles de menthe fraîche broyées. Servez glacé. Le mojito en est un descendant direct.

S'initier au bourbon
Visitors Center, 301 S. Fourth St., Louisville, Tél. 502 379-6109
Brown Hotel Lobby Bar, 335 W. Broadway, Louisville, Tél. 502 583-1234
Seelbach Hotel, 500 S. Fourth St., Louisville, Tél. : 502 585-3200
Buster's. Billiard & Backroom, 899 Manchester St., Lexington, Tél. : 859 368-8871
Barrel House Distilling Company, 1200 Manchester St., Building  #9, Lexington, Tél. : 859 259-0159
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© photo principale : www.kentuckytourism.com © autres photos : The Seelbach Hilton Louisville ; Barrel House Distilling Company

L’abus d’alcool est dangereux pour la santé, à consommer avec modération.