… du bourbon au Kentucky

On l'a vu dans l'article « Le bourbon, emblème du Kentucky », les Américains, et plus particulièrement les natifs du Kentucky, sont fous de bourbon, un alcool à base de maïs fermenté et d'eau pure, conservé dans des fûts en chêne.

Profitant d'un passage dans l'État qui a vu naître Daniel Boone, Abraham Lincoln et George Clooney, nous sommes partis sur les traces du précieux breuvage… et avons profité de l'esprit country et city qui souffle sur le Kentucky.

La Bourbon Trail

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La Bourbon Trail, créée en 1999 par les distilleries locales, s’inspire de nos routes des vins ou du cognac. Les sept distilleries membres sont regroupées autour de Bardstown, à une quarantaine de kilomètres au sud de Louisville, et à l’ouest de Lexington.

La visite des distilleries est suivie d'une dégustation et permet de percer tous les secrets du bourbon. On y découvre un savoir-faire ancestral resté très artisanal dans de vieilles constructions abritant des barriques alignées comme à la parade et d’antiques alambics en cuivre rouge martelé. En revanche, côté marketing, on est bien au xxie siècle…

Si vous souhaitez vite évacuer les vapeurs d’alcool, il est aussi possible de suivre la Bourbon Trail à vélo. Il y en a qui ont essayé mais on ne sait pas s’ils ont eu des problèmes… Nous, on a trouvé que les pentes étaient parfois bien sévères alors on s’est concentré sur la voiture (dont le coffre s’est avéré bien pratique pour emporter quelques bouteilles).

On peut se poser dans divers endroits comme Louisville, la plus grande ville du secteur, Lexington ou Bardstown, une charmante localité à l’atmosphère villageoise typique de la province américaine avec sa Main Street bordée d’immeubles en pierre ou en brique des années 1880-1920. Le mieux est de rayonner depuis votre point de chute, les centres d’intérêts en étant proches les uns des autres.

Les distilleries aux environs de Lexington

Buffalo Trace Distillery

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La distillerie est édifiée à Frankfort, la capitale d’état, à une quarantaine de kilomètres à l’ouest de Lexington. Ce serait la plus ancienne distillerie en activité d’Amérique. Cette maison plus que bicentenaire a même réussi le tour de force de rester en activité lors de la Prohibition à des fins "médicales".

Classée National Historic Landmark, on se promène dans un étonnant cadre à la fois champêtre et industriel  au milieu d’entrepôts en brique et d’ateliers de fermentation et d’embouteillage datant de la période 1933-1953 et surmontés d’un château d’eau.

La distillerie produit aujourd’hui une petite vingtaine de marques différentes dont le mythique Sazerac de New Orleans. Les passionnés peuvent même repartir avec un tonneau plein !

Les visites sont gratuites mais il est impératif de réserver. D'une durée d'1 h, elles sont conçues autour de différents thèmes, proposés toute l’année, sans limite d’âge, et incluent une dégustation gratuite.

On a bien aimé le Ghost Tour, sans doute un peu troublé par les effluves s’échappant des barriques, qui passant par la résidence de Stony Point Mansion où le colonel Blanton, l’un des grands hommes du domaine, s’éteignit en 1959, et dont une bouteille porte aujourd’hui le nom, vous fait vite voir des fantômes...

Four Roses Distillery

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Près de Lawrenceburg, 38 km à l’ouest de Lexington, on est tout surpris de tomber sur une bâtisse de style mission hispanique construite en 1910, inattendue au Kentucky mais joliment sise au bord de la Salt River et classée au National Register of Historic Places. Les fanas qui voudraient visiter aussi l’entrepôt et l’usine d’embouteillage devront faire une heure de voiture jusqu’à Cox’s Creek.

Wild Turkey

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Située à Lawrenceburg et Woodford Reserve dans un joli cadre verdoyant entre Frankfort et Versailles, elle est restée très artisanale. Un temps propriété du groupe Pernod Ricard, elle est aujourd'hui classée National Historic Landmark et très appréciée des palais des amateurs.

Bardstown et ses environs

Bardstown, au sud-est de Lousiville, est une charmante localité au style rétro qui s’anime lors du Kentucky Bourbon Festival chaque mois de septembre. Autour des dégustations de bourbon (attention l’événement dure six jours…), gastronomie, artisanat, musique et concours sont au programme.

Vous apprendrez plein de choses intéressantes à l’Oscar Getz Museum of Whiskey History exposant quantités d’objets liés au whiskey sur une période allant de l’époque coloniale à la Prohibition  : carafes, flacons antiques, alambics de moonshiner (l’équivalent de nos bouilleurs de cru illégaux…), publicités, etc. Un must pour les amoureux du genre.

Maker’s Mark Distillery

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À 25 km au sud-est de Bardstown, sur une petite route de campagne menant à Loretto, un bâtiment aux volets rouges marque l’entrée de l'une des plus charmantes distilleries familiales du Kentucky.

Ses jolis bâtiments et le pont couvert enjambant le bien nommé Whisky Creek ont été restaurés dans leur état du xixesiècle. La Maker’s Mark Distillery est classée elle aussi National Historic Landmark.

Le bourbon produit contient un petit pourcentage de blé. Selon la tradition, chaque bouteille est plongée à la main dans la cire rouge pour la sceller, ce qui fait que chaque bouteille est unique. C’est le clou de la visite (payante) où chacun peut s’amuser à tremper dans la cire sa mignonnette-souvenir, à condition d’avoir 21 ans…

Pour ceux qui ont encore soif

Dans le secteur, on trouve aussi Jim Beam American Stillhouse à Clermont (la distillerie la plus proche de Lousiville), et la Barton 1792 Distillery à Bardstown même.

À Bardstown toujours, ne manquez pas le Heaven Hill Distilleries & Bourbon Heritage Center. Un film y raconte l’histoire d’Elijah Craig, le premier qui eut l’idée de faire vieillir le whiskey dans un fût de chêne neuf passé au feu, tout ça parce que sa constitution trop faible l’empêchait de jeter les tonneaux usagés… Fondée par les frères Shapira au sortir de la Prohibition, Heaven Hill devint célèbre en 1957 grâce à un bourbon rendant hommage au premier distillateur du Kentucky, Evan Williams.

La route du bourbon
Buffalo Trace Distillery, 113 Great Buffalo Trace, Franklin County, Frankfort, KY 40601,
Tél. : 800-654-8471
Four Roses Distillery, 1224 Bonds Mill Road, Lawrenceburg, KY 40342, Tél. : 502 839-3436
Wild Turkey, 1525 Tyrone Road, Lawrenceburg, KY 40342, Tél. : 502 839-2182
Oscar Getz Museum of Whiskey History, 114 North Fifth Street, Bardstown, KY 40004,
Tél. : 502-348-2999
Maker's Mark, 3350 Burks Spring Road, Loretto, KY, Tél. : 270-865-2881
© photo principale : www.kentuckytourism.com © autres photos : Buffalo Trace Distillery ; www.kentuckytourism.com ; www.kentuckytourism.com ; Maker's Mark

L’abus d’alcool est dangereux pour la santé, à consommer avec modération.