Route 66 : escale à Springfield, Illinois

Entre Chicago et Saint-Louis, Springfield est une étape obligée sur le parcours de la 66. Facile d’accès grâce à de nombreux hébergements en tout genre, trop de voyageurs la "zappent" un peu vite, ayant prévu à tort de rallier Saint-Louis en une seule journée. Dommage car il existe une multitude petites localités et sites très marqués par la 66 qu’il faut s’amuser à dénicher entre ces deux grosses agglomérations.

Sacrifiant à la tradition, nous sommes allés au Cozy Dog Drive In, un petit restaurant tout simple et dont le charme nous vient en droite ligne de 1946, déguster un hot dog original à la réputation méritée. La saucisse est roulée dans la pâte avant d’être frite à l’huile bouillante puis, last but not least, enfilée sur une baguette, une inspiration de Virginia, l’épouse du propriétaire d’alors, Buzz Waldmire. Leurs descendants, ça n’est pas le moindre des charmes de la 66, perpétuent toujours la tradition qu’il pleuve, qu’il neige ou qu’il vente du lundi au samedi. C’est aussi Virginia, qui ne manquait décidément pas de ressources qui a inventé l‘enseigne du lieu, deux saucisses anthropomorphisées esquissant un pas de danse étroitement enlacées, devant laquelle toute le monde veut se faire évidemment photographier. L’endroit est assez bondé, tout le monde admirant l’abondante iconographie dédiée à la Route ornant les murs de ce restaurant-musée.

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Ouvert en 1921, la Maid Rite Sandwich Shop se vante non seulement d’avoir inventé le système de drive-through où l’on récupère sa commande sans quitter sa voiture, mais aussi de fournir le service le plus rapide du monde, rien que ça. Nous avons préféré rentrer à l’intérieur pour apprécier l’ambiance, le personnel est extra. Personne ne sera surpris de savoir l’endroit à l’inventaire des National Register of Historic Places.

Pour un dîner couleur locale, nous nous sommes aventurés au Joe Rogers Chili Parlor alias « le repaire ». On y sert le même chili depuis plus de soixante ans. Leur bol de Firebrand Chili a eu les honneurs de plusieurs émissions télévisées. Un serveur nous raconte que le chilli est une spécialité de l’état, son sénat ayant même voté une motion le proclamant "Chilli Capital of the Civilized World". Et si vous pensez à une faute d’orthographe, vous vous trompez, il s’agirait d’un jeu de mot entre chili et ILLinois, c’est « mallin » non ?!

Nous avons terminé la soirée au Curve Inn, un excellent restaurant et bar à bière, occupant un vieux bâtiment de 1932 chargé d’histoire où nous avons pu écouter des musiciens en live jusqu’à trois heures du matin, une rareté aux Etats-Unis !

Becky's Barn, une douzaine de kilomètres au sud de Springfield, est un magasin d’antiquités servant de point d’information sur la Route 66. En dehors d’un bric-à-brac assez indescriptible de toutes sortes d’objets, meubles et souvenirs, son principal intérêt, en dehors d’être ouvert 7 jours sur 7 est d’être situé sur la dernière section (1,4 mile) en brique de la route à être parvenue d’origine jusqu’à nous sans altération depuis 1931. La fameuse Becky, co-propriétaire de la grange, a disparu en 2015 hélas. La bâtisse, classée au National Register of Historic Places en 1998, n’est pas évidente à trouver, ne comptez pas sur votre GPS qui ne reconnaît pas l’adresse.

Dernière session pavée de la Route 66
Dernière session pavée de la Route 66

Dans le sud-ouest de la ville, deux attractions sont liées à la route, un peu au nord du Springfield Lake qui a noyé le tracé initial de la route. Des locaux nous ont dit qu’il est encore possible de voir les traces de la chaussée quand le niveau du lac est assez bas.

Le Knight's Action Park & Caribbean Water Adventure, un parc d’attractions familial, était à l’origine un golf lorsqu’il ouvrit ses portes en 1952 à l’initiative de George Knight Sr., lui-même golfeur pro. En été ses glissades aquatiques sont toujours bien appréciées du voyageur et l’ambiance est bon enfant. Aux environs immédiats, parfait pour finir la soirée, le Route 66 Twin Drive-In Theatre est un cinéma en plein air typique des années cinquante avant que l’usage immodéré de la télé ne balaye cette tradition fantasmatique typiquement américaine. Restauré récemment, on peut, de Memorial Day à Labor Day, assister à un double programme comme au bon vieux temps.

En périphérie, la statue géante du Lauterbach Tire Muffler Man montant la garde devant un atelier de pneumatiques fait partie de ces enseignes incroyables jalonnant la route américaine en général et la 66 en particulier. Haut de plusieurs mètres, ce géant barbu avait perdu la tête suite à un gros coup de vent. On lui a recollé depuis… Sur un parking voisin, nous sommes tombés sur Pinkie, un très bel éléphant rose à lunettes (les mêmes que celles de Woody Allen ou Martin Scorsese) et non, nous n’avions rien bu ! En revanche, lui tient un verre de martini. Il est utilisé à des fins publicitaires ou pour des fêtes et anniversaires nous dit Bob Kent dont le père a ramené l’animal en fibre de verre d’une boîte de nuit de Paris… le Paris de l’Illinois.

Non, vous ne rêvez pas c'est bien Pinkie qui sirote un Martini
Non, vous ne rêvez pas c'est bien Pinkie qui sirote un Martini

La statue découverte par hasard à l’entrée de la Southeast High School n’est pas un héritage de la 66 mais nous ne résistons pas à la mentionner car elle fait partie elle aussi de cet art de rue publicitaire si particulier aux Etats-Unis. Haute d’au moins quatre mètres, elle servait à l’origine d’enseigne à une société de construction et représentait un Viking. Celle-ci la donna à l’école qui modifia le casque et ajouta un glaive pour représenter un Sparte, le surnom des équipes sportives du lycée.

Un peu d’animation

Fin septembre, les rues de Springfield s’emplissent du vacarme des Harley, hotrods et autres autos vintages lors de l’International Route 66 Mother Road Festival. Plusieurs centaines (on parle même d’un millier) de véhicules de toutes sortes rappliquent pour trois jours, principales attractions d’une fête agrémentée de musique live et de dégustations diverses. C’est comme ça que l’on a découvert le vin de la région... Avec modération !

Carnet d'adresses

Cozy Dog Drive In, 2935 So. Sixth Street
Maid Rite Sandwich Shop, 118 N Pasfield Street
Watt Bros. Pharmacy, 900 North Grand Avenue
Joe Rogers' Chili Parlor, 820 S. 9th Street
Curve Inn, 3219 S 6th Street Road
Knight's Action Park & Caribbean Water Adventure, 1700 Recreation Drive
Route 66 Twin Drive-In Theatre, 1700 Recreation Drive
Lauterbach Tire Muffler Man, 1569 Wabash Avenue
Southeast High School, 2350 E. Ash Street

© photo principale : Ron Frazier © photos article de haut en bas : n° 2 Tydence Davis, 3 Canewsom, 4 Katherine Johnson